Ichthyostega: el primer vertebrado en pisar tierra firme

Nombre: Ichthyostega
Dieta: Carnívora
Peso: 80 kilogramos
Periodo: Devónico
Encontrado en: Groenlandia

El Ichthyostega fue un género de animales prehistóricos que habitaron en nuestro planeta durante lo que hoy conocemos como el periodo devónico (hace unos 360 millones de años). Se ha clasificado a este género dentro del grupo de los tetrápodos.

Este animal habitó en nuestro planeta muchísimo antes que los propios dinosaurios y es de los animales más antiguos de los que se tiene evidencia. Y es que este animal habría sido un punto clave para la historia de la evolución, pues es de los primeros vertebrados cuadrúpedos.

De momento con los registros que se tienen, habría sido sin duda el primer animal en pisar tierra firme. La vida de los seres vivos en sus tiempos se desarrollaban completamente en el mar.

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Dibujo del Ichyostega

¿Qué significa el nombre Ichthyostega?

El significado del nombre es “Pez con techo”, nombre que proviene del griego “στέγη” (stégi) que se entiende como “techo” y el griego “Ιχθύες” (Ichthýes) que se entiende como “pez”.

Historia del descubrimiento

Los primeros restos fósiles de este anfibio se encontraron en el año de 1929 y en el año de 1931. En una serie de expediciones lideradas por el geólogo y explorador de origen danes Lauge Koch, lugar donde se encontraron cerca de 14 ejemplares.

Estos hallazgo fueron hecho más exactamente en Groenlandia, en el año de 1932 sería el investigador Gunnar Söderberg-Seva quien describiría dichos hallazgos. Dándole entonces el nombre de Ichthyostega, además, llegó a la conclusión de que existían por lo menos 4 especies a las que llamó: I. stensioei, I. watsoni, I. eigili y I. kochi.

Aunque un estudio actual, daría por sentado de que este género sólo está representado por la especie I. stensioei debido a que las otras especie tenían diferencias morfológicas significativas.

A pesar de la gran cantidad de evidencia fósil ninguna estaba lo suficientemente completa, no obstante, reuniendo todos los fósiles hallado; en el Museo de Historia Natural de Estocolmo, se hizo la primera reconstrucción del Ichthyostega en el año de 1955, reconstrucción hecha por el paleontólogo Erik Jarvik, en esta ilustración el Ichthyostega tenía una apariencia muy parecida a un cocodrilo.

Sin embargo, un grupo de investigación encabezado por Peer Arlberg, Jennifer Clack, y Michael Coates en la década de los 90, realizaron otra reconstrucción, corrigiendo la hecha por Jarvik que considero a este Ichthyostegidae como terópodo.

En esta nueva representación las extremidades traseras eran de menor tamaño en comparación al esquema pasado y estas le servían más como un aletas para nadar, además, en vez de asignarle 5 dedos con en la primera ilustración, se reconstruye con 7 dedos unidos por una membrana.

Gracias a otros hallazgos, este grupo de científicos mejoraron más su reconstrucción original en donde su cabeza fue representada algo más pequeña que en la primera y además tenía una cola más corta.

Por otro lado también las costillas y la columna vertebral fueron corregidas, con respecto al primer modelo. En este nuevo modelo era un poco más angosto y menos robusto que el primero. Lo que facilitaba la natación, de hecho a partir de esta reconstrucción más completa y detallada, se cree que a este animal se le era difícil caminar a pesar de tener “patas”y que más bien se arrastraba empujándose con sus extremidades delanteras.

¿Cómo y dónde vivía?

Se considera el eslabón perdido entre los peces y los primeros vertebrados que poblaron la tierra. Esta especie vivió en el Devónico superior, hace ya aproximadamente unos 365-360 millones de años atrás.

Con respecto a su hábitat por lo general se caracterizaba por vivir cerca de los ríos, lagos y pantano. Lugar donde encontraba comida con facilidad y vivía tranquilo. Sin embargo, se cree que se vio obligado a salir a tierra firme, en busca de alimentos.

Por lo que posteriormente fue evolucionando dando origen a otras especies.

¿Qué comía?

Este animal poseía unos largos y filosos dientes, que dejan ver que era netamente un carnívoro. Sobre qué comía se especula que se alimentaba de múltiples insectos y de pequeños animales, incluso, podría devorar otros peces.

Características generales

El Ichthyostega podía llegar a medir unos 2 metros de largo y tener cerca de unos 20 centímetros de altura, mientras que su peso rondaba aproximadamente los 90 kilogramos. Es considerado por muchos científicos como una es eslabón que conecta a los primeros anfibios con los peces.

Descripción del Ichthyostega

Su cráneo, era muy parecido al de los peces primitivos, este se caracterizaba por ser relativamente grande, tenía ojos pequeños ubicados en sus dorsales lo que le permitía tener un buen campo de visión, en cuanto a sus fosas nasales estas estaban ubicados en la parte superior.

Algunos investigadores también señalan que tenía unas pequeñas cavidades especializadas que le servían como oídos.

En cuanto a su cuerpo, estaba cubierto de pequeñas escamas y tenía una columna vertebral muy fuerte en comparación a los otros peces de esa época, lo más probable es que sea por la adaptación a la vida terrestre. Sus costillas eran igual de fuerte, con el fin de soportar el peso del mismo mientras se encontraba fuera del agua.

Este animal tenía unas pseudopatas, ya que si bien poseía dichas extremidades estas no eran de utilidad para movilizarse por tierra, su patas superiores se caracterizaban por tener 7 dedos conectados entre sí por un membrana. Para facilitar la natación.

Finalmente su cola, deja ver que era un animal netamente acuático; esta tenía forma de aleta y era usada para propulsarse dentro del agua. Como si de un pez se tratara.

Como se comportaba

Este tetrápodo tenía un estilo de vida acuático más que terrestre, en su medio acuático se podía alimentar de pequeños peces e insectos. A su vez que también era presa fácil de otros depredadores como el temible Tiktaalik.

El hecho de que el mar estuviera repleto de criaturas peligrosas y hambrientas, además, la alta competencia por los alimentos. Motivo a este curioso animal en dar un paso al nuevo mundo, el terrestre. Que estaba despoblado y tenía una gran cantidad de recursos.

En cuanto a su reproducción se cree que era muy parecida a la de los anfibios en la actualidad, ponían sus huevos en el agua, lugar donde crecían hasta alcanzar la madurez y luego pasar a la vida terrestre.

Teoría sobre su extinción

Debo comenzar diciendo que en la era, en la cual vivió este animal, en el suelo firme solo habitaban insectos y árboles grandes, exuberantes y llenos de frutos. Mientras que los océanos la cosa era diferente, los mares estaban plagados de grandes peces, unos depredadores otros presas. La vida no era fácil.

Causas de la extinción del Ichthyostega

Según muchos científico el Ichthyostega, fue el que dio el primer paso para que los primeros vertebrados habitaran los suelos; motivado por comer los insectos y frutos de la tierra. Dando paso así a los primeros anfibios y por consiguiente a los dinosaurios.

Sin embargo, estos curiosos animales se extinguieron hace más de 400 millones de años en la llamada Extinción masiva del Devónico. Esta extensión masiva consiste en dos grandes eventos que devastaron gran parte de las especies que habitaban en ese entonces. Afectando más que todo las formas de vida que habitaban los mares y zonas tropicales.

El primer evento consistió en una caída abrupta de la temperatura en las regiones marítimas, teniendo en cuenta que en ese tiempo la temperatura era cálida y muchas especies estaban adaptadas a dicho clima. Este cambio de clima, cambió significativamente el hábitat de muchas especies.

Además, el nivel del mar bajó significativamente ya que la mayoría se congeló creando glaciares. Dicho evento acabó con la vida de más del 82 % de la vida marítima.

El segundo evento fue por una condición algo inusual, hubo un descenso de oxígeno en la tierra que fue asfixiando poco a poco las formas de vida que habitaban el inestable globo terrestre de esa Era.

Estos dos eventos sin duda fueron destructivas para muchas especies, algunas lograron sobrevivir y evolucionar para adaptarse al nuevo mundo, pero otras como el Ichthyostega se extinguieron al igual que otros ejemplares. No sin antes dejar marcado el camino de la evolución.

Algunas curiosidades sobre el Ichthyostega

  1. Hay una divertida intro de “los simpsons” que muestra cómo se da la evolución desde pequeñas células, pasando por el Ichthyostega, dinosaurios y finalmente el hombre. Puedes verla aquí.
  2. Hasta el momento no se han encontrado resto fósiles de sus extremidades traseras, por lo que las extremidades que a menudo vemos en las ilustraciones son producto de las teorías de los investigadores de que como estas pudieron ser.