¿En qué época vivieron los dinosaurios? -Toda la info

Cuando pensamos en la era de los dinosaurios sabemos que fue hace mucho tiempo atrás, pero…

¿En qué época vivieron los dinosaurios? Hoy vamos a situar en el tiempo a estos singulares animales prehistóricos y conocerás al detalle cuando habitaron el planeta tierra.

Los era dinosaurios

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La historia de La Tierra puede englobarse en un gran Eon Fanerozoico, que puede dividirse en 3 grandes eras:

  • Paleozoico. Comienza hace aproximadamente 540 millones de años y termina hace 250 millones de años. Comienza con la gran aparición de los primeros metazoos (animales complejos) en la conocida como “Explosión Cámbrica” y termina con la gran extinción del Pérmico.
  • Mesozoico. Comienza hace aproximadamente 250 millones de años y termina hace 65 millones de años. Comienza tras la extinción del Pérmico y termina con la gran extinción del Cretácico.
  • Cenozoico. Comienza hace aproximadamente 65 millones de años y sigue hasta la actualidad.

¿Cuándo habitaron la tierra los dinosaurios?

Los dinosaurios habitaron la tierra y  existieron durante más de 160 millones de años durante la Era Mesozoica.

La era Mesozoica puede dividirse en tres períodos: Triásico, Jurásico y Cretácico.

  • Triásico. Comienza hace 250 millones de años, tras el fin de la era Paleozoica y da comienzo a la era Mesozoica.
  • Jurásico. Comienza hace 200 millones de años y acabando hace 145 millones de años, siendo el período intermedio de la Era Mesozoica.
  • Cretácico. Comienza hace 145 millones de años y finaliza hace 65 millones de años, con la gran extinción que terminó con la “Era de los Dinosaurios”, aunque no ha sido la mayor extinción que ha ocurrido en La Tierra.

Al ser etapas tan extensas en tiempo, que en total suman casi 195 millones de años, la gran variedad de dinosaurios que vivieron en ellas es muy alta, haciendo que dinosaurios tan conocidos como el Tyrannosaurus rex y el Stegosaurus estuvieran separados en el tiempo por casi 90 millones de años.

Las condiciones climáticas cambiaron mucho entre periodos, ya que La Tierra nunca estuvo (ni está) quieta.

Al principio todo era un solo continente: Pangea, pero con la deriva continental, es decir, con el movimiento de las placas tectónicas, fue separando los continentes primero en dos (Laurasia y Gondwana) y después continuó con el movimiento hasta obtener los 5 continentes actuales.

El movimiento de placas tectónicas permite explicar la gran variedad de dinosaurios, que aunque fueran de la misma pudieron especializarse en entornos diferentes y así obtener especies diferentes, y además permite explicar por qué encontramos fósiles de un mismo animal en diferentes partes del mundo ya que en un principio estaban esas zonas unidas.

Era Mesozoica – Los diferentes períodos

Como hemos indicado, la Era Mesozoica se podía diferenciar en tres períodos que vamos a exponer a continuación:

Triásico

Es la primera etapa. Es la continuación de una de las mayores extinciones que ha ocurrido en nuestro planeta, una extinción que extinguió a casi un 99% de las especies, dejando un planeta a rehacer prácticamente.

Que se eliminasen un 99% de especies implica que estuvimos al borde de la extinción total, pero también dejó una gran variedad de nichos para ser colonizados de nuevo.

En el Pérmico (último período del Paleozoico) las especies más características eran los reptiles-mamiferoides, unos animales que tenían más en común con los actuales mamíferos que con los dinosaurios. La pérdida de su hegemonía supuso dejar paso libre a un nuevo grupo para conquistar La Tierra, y en el relevo lo cogieron los reptiles.

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Sobrevivieron principalmente animales pequeños, que vieron un continente nuevo para expandirse.

El principio del Triásico se caracteriza por una nueva gran radiación de animales de todos los tipos, tanto reptiles como mamíferos muy primitivos (muy diferentes a los mamíferos actuales), y el Triásico no comenzó a ser una “era de dinosaurios” hasta etapas finales.

El Triásico consiste en un clima seco, debido al supercontinente Pangea provocaba grandes diferencias entre zonas costeras, algo más húmedas y suaves, y el interior más seco y árido. Aunque hubiera “dos climas” diferenciados, se puede confirmar la existencia de estaciones (aunque de cambios extremos, algo que ocurre en regiones templadas cercanas a trópicos en la actualidad). Este tipo de clima permitió el auge de los reptiles.

En el Triásico comenzaron a aparecer grupos que han perdurado hasta nuestros días (aunque han cambiado su aspecto) como los quelonios (tortugas) y cocodrilos muy primitivos. De esta época es también Euparkeria, un pequeño reptil del que hemos hablado en otro post, pero de gran importancia.

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Euparkeria era un reptil con una característica que le hacía especial, una cadera sobre la que se apoyaban dos fémures a través de una articulación que permitía unos movimientos rápidos por debajo de su cuerpo, una tendencia al bipedismo.

Que el Euparkeria tuviera esta tendencia le supuso un gran avance, ya que podemos ver que todos los dinosaurios tuvieron en un principio un antepasado bípedo (si nos fijamos en las extremidades anteriores y posteriores, podemos ver que las posteriores son más largas que las anteriores, lo que indica que se desarrollaron más en antepasados).

Este bipedismo fugaz del Euparkeria permitía una huída rápida ante ataques por animales mayores, que evolucionó hasta que pasó de un bipedismo fugaz a uno patente, desarrollando extremidades posteriores más fuertes para poder sustentar el cuerpo del animal todo el tiempo y no solo unos segundos.

La era de los dinosaurios, ha comenzado.

Jurásico

Es la etapa intermedia, comprendiendo unos 55 millones de años. En esta época aparecen los dinosaurios de mayor envergadura como la familia de los Diplodocus, y carnívoros como Allosaurus. Es la “era de los gigantes”.

El inicio del Jurásico es debido a la separación del supercontinente Pangea en dos, uno al norte y otro al sur, separados por el Mar Tethis, que son Laurasia y Gondwana.

Que se separase en dos continentes permitió que el periodo Jurásico fuera de climas más regulares, parecidos en gran cantidad de terrenos, ya que las zonas litorales aumentaron y las internas continentales descendieron, por lo que pasamos de un clima árido y seco a un clima más húmedo y cálido, con lluvias y cambios temporales más leves.

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Este clima más húmedo permite el aumento de los grandes bosques, y con ello la aparición de las primeras angiospermas, las primeras plantas con flores. Supone el comienzo de un desplazamiento de las gimnospermas, plantas sin flores que aparecieron en el Carbonífero (etapa del Paleozoico).

Aunque apareciesen las primeras angiospermas basales, el auge de grandes bosques era de plantas gimnospermas y de helechos entre los más importantes.

Este clima húmedo y cálido permitió que los dinosaurios adquirieran grandes tamaños, no tenían limites, unos densos bosques que no se acababan y la competencia existente entre ellos era depredador-presa.

Al mismo tiempo que comienzan a aumentar de tamaño los dinosaurios, deben de dejar atrás la característica poiquilotermia (sangre fría) y buscar otros hábitos para poder mantener un cuerpo de esa envergadura activo tan pronto como sale el sol, por lo que muchos dinosaurios comenzaron a desarrollar plumas.

archaeopteryx2Las plumas son unas estructuras epidérmicas encargadas en un principio en regular de una manera eficiente la temperatura corporal, permitiendo vivir en ambientes tanto cálidos como fríos (aunque con sus respectivas especializaciones). Que posteriormente hayan permitido el vuelo, es un “daño colateral”.

Las plumas más antiguas de las que se tiene constancia y evidencias son unas proto-plumas filamentosas (similares al plumón de pollos) que datan del Jurásico, de hace 155 millones de años, pertenecientes a un ejemplar del terópodo Anchiornis huxleyi, un dinosaurio anterior al famoso Archeopteryx.

Las plumas fueron una estructura originada para combatir los cambios ambientales y así sobrevivir a las estaciones.

Cretácico

El Cretácico comenzó hace 145 millones de años, aunque su inicio se debe más a una serie de factores bióticos que de separación de continentes como ocurrió en los dos periodos anteriores.

Los niveles de agua fueron los más altos, casi toda la tierra estaba sumergida. Hubo una gran radiación de especies dentro de las plantas angiospermas, comenzando a desplazar más a las gimnospermas; hubo un gran auge en la radiación de especies y también en los dinosaurios, los cuales comenzaron a diferenciarse en verdaderas aves.

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A finales del Cretácico, antes de que se produjese la gran extinción, ya se comenzaban a observar los horizontes de los continentes actuales. De Laurasia se separarían las actuales América del Norte y Eurasia, mientras que de Gondwana se separarían América del Sur, África, Oceanía, Antártida y la India.

Al comenzar la separación de los continentes, aunque aún fuera una separación muy leve, se formaron grandes masas de agua internas. El cambio climático global no comenzó hasta el final del Cretácico, con la gran extinción. Hay varias hipótesis al respecto, pero aquí presento la que actualmente se cree que pasó.

En realidad no fue un único factor lo que provocó la extinción a gran escala de los dinosaurios, sino un conjunto de factores que juntos acabaron con gran parte de la vida terrestre. Un aumento de la liberación de metano desde las capas internas de La Tierra provocó un sobrecalentamiento similar al que está ocurriendo actualmente con el cambio climático, pero en mayor cantidad.

Provocó una atmósfera que favorecía los ambientes y cambios extremos. Más tarde, llegó un meteorito de varios kilómetros que se supone cayó en la actual Península de Yucatán.

La fricción del meteorito con la atmósfera llena de metano provocó que el cielo literalmente ardiera, la caída fomentó aumento de la actividad tectónica, que desde el punto negativo provocó terremotos pero desde el punto positivo favoreció la separación de los continentes nombrados anteriormente.

Tras la gran cantidad de fuego y destrucción, vino un cambio drástico climático: un tiempo extremadamente frío debido a la gran nube de polvo que se levantó tras haber ardido todo punto de La Tierra, comenzando un “invierno nuclear” (estos sucesos son las mismas suposiciones tras una posible guerra nuclear a gran escala).

La gran nube de polvo cubrió toda La Tierra durante años, descendiendo la temperatura del planeta en gran medida.

Fin de la era de los dinosaurios: un nuevo comienzo

Sin luz solar, la supervivencia de toda especie era prácticamente cero… a no ser que unos pequeños animales nocturnos sobrevivieran, y adaptados a la oscuridad total pudieran avanzar y luchar por vivir. Había herbívoros y carnívoros, todos pequeños.

Pero, ¿cómo vivir sin el oxígeno que dan las plantas? Pues bien, hay dos puntos importantes: no solo las plantas dan oxígeno, también existen una serie de microorganismos como las Cianobacterias que aportan ese oxígeno al ambiente, y antecesores suyos fueron los que permitieron oxigenar todo el planeta antes incluso de que apareciese el primer pez.

Además, muchas especies de plantas poseen unas semillas que pueden entrar en una etapa de inactividad hasta que las condiciones vuelvan a ser favorables, pudiendo durar décadas y siglos en ese estado.

La vida tras la gran extinción del Cretácico fue dura para todo ser vivo activo, pero gracias a esa dureza capacidad de supervivencia y la fuerza de vivir, pudieron devolver a La Tierra la vida que tuvo.

Si quieres ampliar información sobre todas las épocas de la historia de la tierra y de los animales que habitaron en ella en general te invitamos a leer: Las eras de los dinosaurios y el comienzo de la vida.