Hipparion: el pequeño ancestro de los caballos

Nombre: Hipparion
Dieta: Herbívora
Peso: 70 kilogramos
Periodo: Neógeno
Encontrado en: Europa, Asia, Norteamérica y África

El Hipparion fue un género de mamíferos prehistóricos que habitó en nuestro planeta durante el Cenozoico y más concretamente en lo que conocemos como periodo Neógeno (hace unos 10 millones de años aproximadamente). Está clasificado dentro del grupo de los mamíferos perisodáctilos.

Este género habría tenido un aspecto similar al de un caballo actual. La única diferencia entre los actuales caballos es que éstos eran algo más pequeños. Eran unos animales totalmente aerodinámicos y eran capaces de correr muy rápido sobre cualquier terreno.

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hipparion

Que significa el nombre

El nombre Hipparion significa “caballo poderoso” o “caballo pequeño”, es un término que proviene del griego “ἱππάριον” (ippárion), palabra que deriva de “ἵππος” significa caballo y “άριον” que hace referencia a un caballo de la mitología griega.

Historia del descubrimiento

El primer hallazgo de este pequeño caballo fue en el año de 1832 por parte de Christol en el año de 1832, quien al describir dicho hallazgo los clasificó en la familia de los Equidae y llamó a este género como Hipparion.

Luego en Rusia, otros restos fósiles fueron descubiertos en año de 1871, por el geólogo e ingeniero Nikolay Barbot durante unos estudios geológicos. También en 1883 y 1887, se encontraron restos de Hipparion en Crimea.

En crimea también sucedió otro importante descubrimiento. Un residente de la región de Frunze pueblo de Saki. Observó en el mar, lo que parecía los huesos de una bestia e inmediatamente informó al Museo Central de Táuride.

hipparion esqueleto fosil

Los investigadores se acercaron a el lugar y constataron de que se trataban de restos fósiles de Hipparion, que se encontraban incrustados en una placa de arcilla roja. Dichos restos estaban bien conservados, incluso los científicos en un comienzo pensaron que se trataba de un ancestro de un rinoceronte, sin embargo, después de un examen se comprobó que era el ancestro de los caballos modernos.

Este hallazgo fue muy importante debido a que no se estaba del todo claro cómo había evolucionado el caballo y dichos restos completos, ayudaron a desvelar mucha información que permitió conocer un poco más sobre el origen de los caballos.

A través del tiempo, se encontraron más especies de este animal, que en definitiva fueron ampliando cada vez más  la información sobre el mismo. Entre las especies halladas tenemos H. concudense, H. crassum, H. dietrichi, H. fissurae, H. forcei, H. gromovae, H. laromae, H. longipes. H. lufengense, H. macedonicum, H. matthewi, H. mediterraneum, H. molayanense, H. periafricanum, H. phlegrae, H. prostylum (tipo), H. rocinantis. H. sellardsi, H. shirleyae y H. tehonense, especies que se diferenciaban en términos generales por el tamaño de sus cráneos y cuerpo.

¿Dónde y cuándo vivió?

Vivió entre el mioceno medio y el pleistoceno temprano, hace aproximadamente unos 23 y 7 millones de años. Se encontraba ampliamente distribuido en todo el mundo.

Al igual que los renos y alces, en el Hipparion se podía observar un postura más aguda y liviana que la del caballo moderno, dicha característica es clave para animales que viven en llanuras húmedas, amplios valles fluviales con una rica vegetación y prados que son fácilmente inundables. Por tal razón su habitat ser los bosques costeros, bosques tipo estepa y humedales.

¿Qué comía?

Analizando su dentadura se pudo llegar a la conclusión de que tenían dientes adaptados para comer hierba blanda, al igual que los caballos modernos. Por lo que se asegura que comía heno, hierba, granos… Entre otras hierbas blandas.

Características generales

En términos generales el hipparion era muy semejante a los caballos actuales, en lo que se diferencian mayormente es en el tamaño, el hipparion alcanzaba una altura de unos 1.4 metros hasta la cruz y podían llegar a pesar unos 100 kilogramos.

Tenía las piernas cortas y un cuerpo robusto. Sus extremidades estaban adaptadas para correr rápido en largas distancias, además, tenía los ojos muy separados lo que le permitía tener un un gran campo de visión, que le ayudaba a detectar al instante un depredador.

Sus patas estaban dotadas de tres dedos, los de los extremos estaban poco desarrollados en comparación con el del medio los cuales eran más largos y robustos. Estos dedos les permitían moverse por suelos húmedos sin hundirse, ya que desplegaba sus dedos laterales a voluntad. Cabe resaltar que estaban provistos de cascos.

Como se comportaba

Muchos investigadores señalan que es muy probable que el Hipparion viviera en manadas, ocupando las grandes llanuras, sabanas y estanques de las regiones donde vivían. Incluso se llegaba a sugerir que los rebaños de este animal llegaban a las miles de cabezas.

hipparion estilo de vida

El rápido movimiento de estos caballos eran de muy vital importancia, ya que era su única protección contra el ataque de los diferentes depredadores. Este movimiento era posible gracias a que le permitía moverse rápidamente y tener un alto grado de control para hacer cambios de dirección en carrera.

Podríamos imaginarnos la escena, una manada de Hipparion pastando en una extensa pradera y un depredador acechando desde lo lejos, quizás un par de hienas de las cavernas, que en el momento indicado salen al ataque y  la manada se percata del peligro, por lo que todos salen corriendo. hasta que alguno se queda rezagado  y muere bajo las mandíbulas de las hienas. Escena que no es muy diferente a la que obviamos hoy en día con los ciervos y los leones.

Extinción

A pesar de su aparente éxito, después del Mioceno el Hipparion estaba viviendo en un mundo en el que aparecieron más géneros de équidos avanzados, hasta el punto en que las formas modernas de esta familia comenzaron a aparecer. Estas nuevas formas, así como otros nuevos animales de pastoreo, como los mamuts. Habrían significado una mayor competencia por los mismos recursos que el Hipparion utilizaba.

También hay que tener cuenta la aparición de nuevos depredadores como hienas de las cavernas que parece haber cazado activamente a este caballo.

Todos estos nuevos animales que fueron apareciendo habrían mermado gradualmente la existencia del Hipparion, llevándolo paulatinamente a la extinción mucho antes de la desaparición casi total de la megafauna al final del Pleistoceno producto de las glaciaciones.

Algunas curiosidades sobre el Hipparion

  1. Aunque ya es más que sabido que el Hipparion es un ancestro de los caballos, muchos investigadores apuntan a que este Equidae es ancestro más exactamente de los ponys.
  2. Los hallazgos fósiles de este animal ayudaron a desvelar y entender mejor la evolución de los caballos.

Hasta aquí ha llegado el artículo de este animal prehistórico, el ancestro de los caballos. A continuación te dejamos un interesante vídeo sobre el Hipparion donde podemos escuchar una conversación de radio mencionando el descubrimiento de nuevos restos del animal.

Arturo Cabarcas
Arturo Cabarcas
Soy ingeniero de alimentos y profesor de biología. Me defino como ese tipo de personas que sabe de todo un poco, ademas, que soy un apasionado por aprender cada día mas sobre cualquier tema. Por lo que es muy fácil encontrarme escribiendo sobre cualquier cosa.