Hipparion: el pequeño ancestro de los caballos

Nombre: Hipparion
Dieta: Herbívora
Peso: 70 kilogramos
Periodo: Neógeno
Encontrado en: Europa, Asia, Norteamérica y África

El Hipparion fue un género de mamífero prehistórico que habitó en nuestro planeta durante el Cenozoico y más concretamente en lo que conocemos como periodo Neógeno (hace unos 10 millones de años aproximadamente). Está clasificado dentro del grupo de los mamíferos perisodáctilos.

Este género habría tenido un aspecto similar al de un caballo actual. La única diferencia entre los actuales caballos y ellos es que éstos, los hippariones, serían algo más pequeños.

Sigue leyendo y te contaremos más a fondo cómo fue este mamífero prehistórico, donde vivió, que comía…

hipparion

¿Qué significa el nombre Hipparion ?

El nombre Hipparion significa “caballo poderoso” o “caballo pequeño”, es un término que proviene del griego “ἱππάριον” (ippárion), palabra que deriva de “ἵππος” significa caballo y “άριον” que hace referencia a un caballo de la mitología griega.

Historia del descubrimiento

El primer hallazgo de este pequeño caballo fue en el año de 1832 por parte de Christol, quien además los clasificó dentro de la familia de los Equidae y les dio el nombre de Hipparion.

En 1871, en Rusia, el geólogo e ingeniero Nikolay Barbot durante unos estudios geológicos que estaba realizando por la zona de Crimea, Rusia, se encontró con otros restos fósiles de este equino.

En los años 1883 y 1887, se encontraron más restos fósiles de Hipparion también en la zona de Crimea, Rusia.

hipparion esqueleto fosil

Y también en Crimea tuvo lugar otro importante descubrimiento. Y es que un residente de la región de Frunze, perteneciente al pueblo de Saki, observó en el mar lo que parecían los huesos de una bestia e inmediatamente informó al Museo Central de Táuride.

Los investigadores al acercarse al lugar, constataron que se trataban de restos fósiles de Hipparion, que se encontraban incrustados en una placa de arcilla roja.

A pesar de que estos restos estaban muy bien conservados, en un principio los científicos creyeron que se trataba de un ancestro de un rinoceronte, sin embargo, después de un exhaustivo examen se comprobó que estos fósiles correspondían realmente a un ancestro de los caballos modernos.

Este hallazgo fue muy importante porque hasta la fecha no se tenía muy claro cómo había evolucionado el caballo; y dichos restos completos ayudaron a desvelar mucha información que permitió conocer un poco más sobre su origen.

Desde el primer hallazgo hasta la fecha se han ido encontrando muchas más especies de este animal. De esta forma se ha podido ir ampliando cada vez más la información sobre él.

Entre las especies halladas hasta la fecha, las cuales se diferencian las unas de las otras principalmente por el tamaño de su cráneo y su cuerpo, tenemos:

H. concudenseH. crassumH. dietrichi
H. fissuraeH. forceiH. gromovae
H. laromaeH. longipesH. lufengense
H. macedonicumH. matthewiH. mediterraneum
H. molayanenseH. periafricanumH. phlegrae
H. prostylum (tipo)H. rocinantisH. sellardsi
H. shirleyaeH. tehonense

Características generales

Como ya hemos comentado, en términos generales el hipparion era muy semejante a los caballos actuales, eso sí, éste era más pequeño y es que tenía una altura de unos 1.4 metros hasta la cruz y podían llegar a pesar unos 100 kilos.

Tenía las piernas cortas y un cuerpo robusto. Sus extremidades estaban adaptadas para correr rápido en largas distancias; era un caballo de resistencia.

Además, tenía los ojos muy separados lo que le permitía tener un gran campo de visión, que le ayudaba a detectar al instante un depredador.

Sus patas estaban dotadas de tres dedos, donde los dedos de los extremos estaban poco desarrollados en comparación con el del medio el cual era más largo, grande y robusto. Estos dedos les permitían moverse por suelos húmedos sin hundirse, ya que podía desplegar sus dedos hacia los lados ampliando así la zona de pisada.

¿Dónde y cuándo vivió?

Vivió entre el mioceno medio y el pleistoceno temprano, hace aproximadamente unos 23 y 7 millones de años.

Y se podía encontrar a esta especie en casi cualquier parte del mundo, como se ha podido demostrar al encontrar fósiles de este equino en distintas partes del mundo, como en: Asia, África, Norteamérica y Europa.

Al igual que los renos y alces, en el Hipparion se podía observar una postura más aguda y liviana que la del caballo moderno, dicha característica es clave para animales que viven en llanuras húmedas, amplios valles fluviales con una rica vegetación y prados que son fácilmente inundables.

Y de ahí se deduce que su hábitat fueron los bosques costeros, los bosques de tipo estepa y los humedales.

¿Qué comía?

Analizando su dentadura se pudo llegar a la conclusión de que tenían dientes adaptados para comer hierba blanda, al igual que los caballos modernos. Por lo que se asegura que comía heno, hierba, granos…

Como se comportaba

Muchos investigadores señalan que es muy probable que el Hipparion viviera en manadas, ocupando las grandes llanuras, sabanas y estanques.

hipparion estilo de vida

Incluso se llegaba a sugerir que las manadas de esta especie animal llegaban a estar formadas por miles de cabezas.

El rápido movimiento de estos caballos era de vital importancia, ya que era su única protección contra el ataque de los diferentes depredadores.

Y estos movimientos eran posibles al tener todos ellos un alto control del cambio rápido de dirección en plena carrera.

Extinción

Como en muchas otras especies existen varias teorías que podrían haber provocado su extinción, las cuales te vamos a detallar a continuación:

Una de estas hipótesis está relacionada con la alimentación

A pesar de ser una especie numerosa y repartida por casi todos los rincones de la tierra; después del Mioceno el Hipparion se encontró viviendo y compartiendo un mundo en el que aparecieron más géneros de équidos avanzados. Incluso se podría empezar a hablar de que estaban empezando a aparecer especies de la misma familia mucho más avanzadas.

Estos nuevos animales similares a ellos, pero más modernos y mejor adaptadas, así como otros nuevos animales de pastoreo, como los mamuts, por ejemplo, le habrían supuesto una mayor competencia por los mismos recursos alimenticios que el Hipparion.

Otra de las hipótesis que se baraja es la relacionada con los depredadores

Y es que si a los depredadores ya existentes se le suman la aparición de otros nuevos, como por ejemplo la hiena de las cavernas, el cual aparentemente cazaba de forma activa al hipparion, este hecho habría contribuido a una rápida desaparición de la especie.

Por último está la hipótesis de las glaciaciones de finales del Pleistoceno…

Aunque esta teoría tiene, al menos hoy, poco peso y realmente se cree que son la suma de las otras dos teorías las que llevaron a la desaparición de esta especie.

Curiosidades sobre el Hipparion

Lo que se tiene muy claro es que los hallazgos fósiles de este animal ayudaron a desvelar y entender mucho mejor como ha sido la evolución de los caballos.

Aunque como curiosidad te contaremos que aunque se tiene claro que el Hipparion es el ancestro de los caballos, muchos investigadores apuntan a que este Equidae es en realidad el antepasado de los ponys.

Y para cerrar este artículo sobre este animal prehistórico, el hipparion, el antepasado de los caballos, te dejamos con un interesante y curioso vídeo ¡qué lo disfrutes!