Elasmotherium: El rinoceronte gigante

Nombre: Elasmotherium
Dieta: Herbívora
Peso: 15 a 20 toneladas
Periodo: Piloceno - Pleistoceno
Encontrado en: América del Norte

Elasmotherium es un género de mamíferos perisodáctilos del cual se han hallado tres especies, las cuales representaron a un espectacular animal prehistórico conocido también como rinoceronte asiático.

Este magnífico animal mamífero habitó en nuestro planeta hasta no hace relativamente mucho, tanto es así  que incluso llegó a convivir un buen tiempo con los primeros seres humanos.

Desarrolló su existencia durante lo que conocemos como el Cenozoico,  aunque dentro de esta clasificación general, el Elasmotherium vivió concretamente durante el Período Cuaternario.

El rasgo más característico de los Elasmotherium fue sin duda el gran cuerno que poseían, de hecho se cree que debido a ello este animal fue el origen de la leyenda del unicornio.

La principal diferencia entre este género y los rinocerontes actuales es sin duda el tamaño, por esta misma razón el ejemplar protagonista de este artículo es considerado como el rinoceronte más grande de la historia.

¿Quieres descubrir más acerca de este animal extinto? Entonces sigue leyendo para descubrir una amplia y detallada información sobre el Elasmotherium.

Taxonomía del Elasmotherium

Reino Filo  Clase Orden  Familia Subfamilia  Tribu  Género
 Animalia  Chordata  Mammalia  Perissodactyla  Rhinocerotidae  Rhinocerotinae  Elasmotheriini  Elasmotherium
  • Elasmotherium perteneció al reino de Animalia.
  • Lo encontramos clasificado en el filo Chordata.
  • La clase en la que es englobado es Mammalia.
  • Está clasificado en el orden Perissodactyla.
  • Lo encontramos dentro de la familia Rhinocerotidae.
  • Perteneció a la subfamilia Rhinocerotinae.
  • Fue clasificado dentro de la tribu Elasmotheriini.
  • El género al que estamos haciendo referencia en este artículo es Elasmotherium.

Dentro del género Elasmotherium nos podemos encontrar con tres especies distintas, son las siguientes:

  • E.caucasicum
  • E.chaprovicum
  • E.sibiricum

Es necesario mencionar en este punto la posibilidad de que en un futuro se hallen nuevas especies de este género o por el contrario se descarte alguna, es por ello que esta información no puede considerarse definitiva, esto solo lo determinarán los posibles nuevos hallazgos científicos.

Por este motivo haremos todo lo posible por mantener esta sección actualizada ante posibles futuros cambios que pudieran darse en la taxonomía de este animal.

Información básica de este mamífero prehistórico

El Elasmotherium fue sin duda un espécimen particularmente fascinante, es por ello que a pesar de dedicarnos especialmente a los dinosaurios consideramos que este animal extinto merece una excepción.

No obstante debemos  tener muy claro que no se trata de un dinosaurio, sino de un mamífero prehistórico que habitó nuestro planeta hace unos cuantos miles de años atrás.

A continuación te mostraremos algunos datos básicos que se han podido conocer gracias a los estudios científicos realizados y que te permitirán acercarte un poco más a la apariencia que poseía este animal.

¿Cuánto medía de largo? – Unos 4,5 metros de longitud.
¿Cuál fue su altura? – Alrededor de 2 metros.
¿Cuál fue su peso? – Aproximadamente unas 15 a 20 toneladas de peso.

La familia: los rinocerontes

Con tal de profundizar más acerca este género, es conveniente conocer las características y los rasgos que tiene su familia. Esto se debe a que los géneros que pertenecen a una familia por lo general suelen adoptar sino todas, la mayoría de las características de la misma.

Así que bien, pasemos a ver cuáles son los principales rasgos, características e información sobre los rinocerontes.

En la actualidad dentro de la familia Rhinocerotidae únicamente nos encontramos con cuatro géneros vivos, se trata del rinoceronte blanco, rinoceronte negro, rinoceronte de java y rinoceronte indio.

La diferencia principal entre los blancos y los negros radica en la forma de sus labios. Mientras que el rinoceronte blanco habría tenido una mandíbula propia para pastar, el rinoceronte negro tendría una mandíbula especializada para alimentarse de follaje.

El Elasmotherium pertenece a la familia de rinocerontes

Lo primero que salta a la vista en los rinocerontes es el gran tamaño que poseen. De hecho, actualmente es uno de los mamíferos terrestres más grandes que hay, alcanzando la tonelada de peso en la mayoría de especies actuales.

La piel que recubre su cuerpo es realmente gruesa, llegando hasta los 5 centímetros de grosor que le dan protección.

Los tamaños de los cerebros de la familia de rinocerontes son relativamente pequeños en comparación con su enorme cuerpo, este pequeño tamaño craneal quizás exista de esta forma para dejar espacio al enorme cuerno que sobresale de su nariz.

Generalmente los cuernos de los distintos mamíferos se suelen componer de un núcleo óseo. Esto no se cumple con el cuerno de rinoceronte que está compuesto únicamente de queratina, una estructura que también poseemos los seres humanos en las uñas o en el pelo.

Con respecto a su alimentación, mayormente se suelen alimentar de hojas de plantas. Aún así, su intestino posterior tiene la capacidad de fermentar los alimentos, permitiéndole poder ingerir vegetales más fibrosos en el caso de que fuera necesario.

En esta aproximación a la familia del Elasmotherium conviene dedicar un momento para comprender la etimología de la palabra rinoceronte, una palabra que proviene del antiguo griego y que podría traducirse como nariz cuerno.

Los rinocerontes están en peligro de extinción

Actualmente la familia de rinocerontes en general está en un estado grave de peligro de extinción. La culpa de esto la tienen los seres humanos, puesto que salvo a los rinocerontes jóvenes, este animal no tiene depredadores que quieran comérselo.

Los rinocerontes jóvenes pueden ser cazados como presas de cocodrilos, hienas, perros salvajes o grandes felinos. Sin embargo, los rinocerontes adultos son demasiado grandes y robustos por lo que no tienen ningún depredador en la etapa adulta a excepción de los seres humanos.

El principal problema al que se enfrentan los rinocerontes es a la cacería humana, y es que en los últimos años ha aumentado la caza furtiva de rinocerontes.

A pesar de los esfuerzos que realizan las autoridades, se estima que únicamente el 3% de los cazadores furtivos son combatidos, mientras que el resto siguen dando caza a estos animales.

El problema llega a ser grave debido a que los encargados de repeler la caza furtiva de rinocerontes son países sudafricanos subdesarrollados.

La finalidad de cazar a estos animales es el hecho de obtener su cuerno. Actualmente los mayores consumidores de cuernos de rinoceronte son los vietnamitas. A los vietnamitas ricos les gusta convertir el cuerno en polvo para después inhalarlo como muestra de su estatus.

Descripción del Elasmotherium

No sólo por el hecho de tener algo exclusivo, sino también por las propiedades afrodisíacas que se cree que tienen. También existe la creencia popular de que inhalar cuernos de rinoceronte es una forma de combatir el cáncer.

Se han tomado muchas medidas muy drásticas que no consiguen grandes resultados. La solución más efectiva que se ha encontrado es eliminar los cuernos de estos animales.

Por esta razón, en algunas zonas han empezado a tranquilizar a los rinocerontes y tras remover sus cuernos son puestos otra vez en libertad. Sin embargo, algunos países han tomado decisiones más drásticas como matar a los cazadores furtivos que son vistos durante el acto.

Lo que mejor ha funcionado ha sido tranquilizar a los rinocerontes y remover su cuerno para evadir a los cazadores ilegales.

Y es que lo único que quieren es conseguir un cuerno de rinoceronte puesto que en el mercado negro vietnamita se puede vender como mínimo por unos 250 000 dólares.

Descripción de los Elasmotherium

Ahora que ya conocemos un poco mejor la historia y las características propias de la familia de este género, ya toca hablar un poco más sobre él. Por ello a continuación empezaremos a conocer más sobre los rasgos característicos de los Elasmotherium.

Han surgido varias teorías con respecto a la morfología de este animal. Algunos lo consideran como un caballo trotando, otros como un bisonte con la mirada apuntando hacia el suelo y otros sugirieron que estaban sumergidos en un pantano como los hipopótamos.

Actualmente ya se han definido varias de sus características mientras que otras muchas aún siguen estando pendientes de ser determinadas.

Según las muestras que se han hallado de este género, se estima que habría alcanzado hasta los cuatro metros y medio de longitud. De altura tampoco se habría quedado corto, pues habrían tenido nada menos que una imponente altura de dos metros e incluso cinco metros como es el caso del Elasmotherium caucasicum.

Como corresponde a su tamaño, también tuvo un gran peso que rondaba las 4 toneladas. Estas estimaciones se realizaron en base a los molares aislados que superan notablemente los de otras especies similares.

Reeconstrucción de un Elasmotherium

El tamaño que tiene este género iguala e incluso supera el del gigante mamut lanudo. Sin duda, eran mucho más grandes que los actuales rinocerontes lanudos.

Al igual que los Ceratomorphos contemporáneos, también poseían cuernos. Y como todos los de esta familia de animales, estos cuernos estaban formados por queratina.

Lo que llama la atención es la ausencia de colmillos, una característica muy común entre los rinocerontes pero que este género carecía.

Eso sí, el cuerno que tenía era tan grande que algunas veces se le denomina como el unicornio gigante.

El cuerno que poseía habría tenido varias funciones como la defensa ante depredadores, un atractivo sexual para cortejar a las hembras, excavación de tierra para encontrar agua y plantas y también para barrer la nieve de la hierba en las épocas de invierno.

Se habría desplazado al galope, como los actuales caballos. Esto se deduce debido a la gran longitud de sus patas, más largas que la de otros rinocerontes.

Además de esto, eran bastante musculosas por lo que se deduce que podría haber alcanzado relativamente altas velocidades para el pesado cuerpo que poseía.

¿Cómo fue su descubrimiento?

El género recibe su nombre en el año 1808 a manos del director del Museo Natural de La Universidad de Moscú, Johann Fischer von Waldheim. Cuando hizo esta denominación tan sólo contaba con una mandíbula inferior que fue donada por Yekaterina Románovna Vorotsova-Dashkova.

A esta primera especie le puso el nombre de Elasmotherium sibiricum.

El significado de elasmos es capa, y hace referencia a los dientes molares y su formación en capas. El nombre de la especie sibiricum hace referencia a la zona de Siberia, donde fue encontrado el fragmento mencionado anteriormente.

La vida del Elasmotherium sobre el planeta tierra

Ahora que ya tenemos una idea más general sobre el aspecto de este animal, falta por hablar respecto al lapso de tiempo que estuvo presente en la tierra. Es por ello que a continuación profundizaremos un poco más con respecto a cuándo y cómo vivió el Elasmotherium en nuestro planeta.

El rango temporal en el que vivió va desde el final del Plioceno hasta el inicio del Pleistoceno. El Elasmotherium surgió hace 2,6 millones de años y se extinguió hace aproximadamente unos 29 000 años.

Se extinguió a principios del Pleistoceno por toda la zona de Eurasia, aunque las especies de África y Asia pudieron sobrevivir hasta los finales de dicha época.

Realmente no se puede atribuir una zona concreta a este impresionante rinoceronte prehistórico. La presencia de este animal ha estado en varias partes del mundo, por lo que se considera que podría haber sido un animal común en su época.

El género más antiguo conocido es de América del Norte donde se deduce que apareció este animal. Luego su presencia se fue expandiendo hasta Asia, donde se han encontrado restos que datan de un poco más tarde que los de Norteamérica.

Los rinocerontes de América del Norte habrían alcanzado Asia utilizando un puente llamado Beringia que unía Alaska con Rusia. Finalmente habría alcanzado también la zona de Eurasia sin muchos problemas.

Hábitat del Elasmotherium

Los hábitats naturales de este género habrían sido de todo tipo, desde abiertos como podrían ser las sabanas o los desiertos o cerrados como los ríos y bosques, pasando por las zonas mixtas como sabanas con árboles y bosques.

Su alimentación habría sido variada, pasando por dietas de pastoreo, pastoreo mixto y nómadas.

El enorme tamaño que tenían estos animales unido a su imponente cuerno  lo hacían ver como un animal muy agresivo. Aún así, a pesar de lo que pueda sorprender, no eran para nada unos animales depredadores, sino que tenían una dieta herbívora.

Dentro de todos los animales herbívoros existen dos tipos o clases de estos. Por un lado tenemos a los fermentadores del intestino grueso y por el otro a los de intestino anterior.

En el caso de los fermentadores de intestino anterior, el animal escoge las plantas con más nutrientes y además son animales rumiantes. Por el contrario, los otros no suelen escoger las plantas de gran aporte nutritivo, sino que simplemente ingieren una gran cantidad de alimento.

El caso concreto del Elasmotherium se asemeja mas bien a la segunda opción. Lo más probable es que fuese un animal herbívoro que se desplazaba de una región a otra para ingerir hierbas altas.

Esto se contradice totalmente con la posición normal de su cabeza, la cual habría tenido un ángulo donde sólo podría alcanzar los niveles más bajos de vegetación.

Esperamos que esta entrada con información sobre el Elasmotherium te haya gustado. Te invitamos a utilizar nuestra caja de comentarios para cualquier aporte, sugerencia o duda que tengas respecto a este increíble animal prehistórico. ¡Estaremos encantados de leer tu opinión!

A continuación y para finalizar este artículo, te dejamos con un vídeo sobre el Elasmotherium donde se recopila mucha información acerca del mismo: