Chalicotherium: el gran mamífero del plioceno

Nombre: Chalicotherium
Dieta: Herbívora
Peso: 1 tonelada
Periodo: Oligoceno Tardío - Piloceno Temprano
Encontrado en: Europa

El Chalicoterhium fue un género de mamífero prehistórico que habitó hace no mucho tiempo (en comparación a los dinosaurios) nuestro planeta, concretamente en el Paleógeno. Este peculiar animal prehistórico se ha clasificado dentro del grupo de los mamíferos ungulados ramoneadores.

Este género habría tenido un aspecto realmente peculiar. Si tuviésemos que comparar al Chalicotherium con animales actuales sin duda podríamos describirlo como un animal de gran tamaño que caminaba como un gorila, se alimentaba como un panda y tenía la cabeza como la de un caballo.

Hemos dicho que este animal era de gran tamaño no por decirlo, sino porque medía nada menos que unos 3 o 4 metros. Además de ello, el peso de este animal podría haber superado facilmente 1 tonelada.

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Significado del nombre Chalicotherium

El significado del nombre Chalicotherium es “Bestia de grava”; Proviene de la palabra griegas χαλιξ (chalix) que se entiende como grava  y θηρίον (thirion) que se entiende como bestia.

Historia del Chalicotherium

Chalicotherium
Los primeros restos hallados de este dinosaurio fueron unas falanges terminales en el año de 1825. Fósiles que fueron descritos por el naturalista francés Georges Cuvier, quien lo nombró Gigantesque golin.

Luego el naturalista alemán Johann Jakob Kaup en 1833, encuentra lo que sería los huesos molares superiores.

Restos que fueron relacionados con un animal ungulado (Mamíferos que caminan con la punta de los dedos), por lo que llamó a este extraño mamífero por primera vez Chalicotherium goldfussi. Ese mismo año JJ Kaup, encuentra restos de otra especie la cual llamo Chalicotherium antiquum.

En el año de 1934 fue hallado por Colbert, un cráneo sin mandíbula y algunos materiales mandibulares en la formación de Tunggur-Mongolia. Especie que fue llamada Chalicotherium brevirostris.

También se encontraron restos del Chalicotherium Salinum, en la cadena montañosa llamada Siwalik en la India.

Posteriormente en 1937, el geólogo francés Edouard Lartet encontró huesos de las extremidades inferiores (patas) en Sansan-Francia, extremidades que relaciono con un gran mamífero desdentado que llamó giganteum Macrotherium.

¿Cómo y cuándo vivió?

Este animal vivió aproximadamente unos 16 a 8 millones de años atrás, en un rango de tiempo entre el plioceno y el oligoceno.

En cuanto a su hábitat, estaba caracterizado por haber sido zonas acuáticas en el oligoceno (recordemos que en Europa, muchas zonas marítimas desaparecieron, por la formación de los Andes y el Himalaya).

Por lo que su hábitat se caracterizaba por estar compuesto de bosques de ribera o del litoral, además, también se componían de grandes paisajes forestales abiertos. llenos de árboles donde obtenía su alimento.

¿Que comía?

Está claro que era un animal herbívoro, que erguía, para sostenerse sobre sus dos patas, haciendo uso de sus dos largos brazos con el fin de alcanzar la parte más alta de los árboles, cuando alcanzaba una rama la atrapaba con sus garras y las llevaba a su boca como lo hace un oso perezoso en la actualidad.

Hay que aclarar que el Chalicotherium, se alimentaba de frutos y ramas suaves, ya que no poseía dientes delanteros; por lo que usaba sus labios, lengua y encías para desprender las ramas o los frutos.

Características generales

Descripción del Chalicotherium

Este mamífero podría alcanzar alturas de hasta 3 metros de altura.

Sin embargo, sus medidas promedios varían dependiendo del sexo, por ejemplo; los machos eran relativamente más grandes podían llegar a alcanzar alturas de 2,6 metros (tomando en cuenta los hombros), por otro lado las hembras solo llegaban a alcanzar alturas de sólo 1,8 metros.

En cuanto a su largo podía llegar a medir en promedio unos 3 a 4 metros (teniendo en cuenta también su sexo), finalmente podían llegar a pesar por lo general una 1 tonelada.

Tenía una cabeza relativamente pequeña en comparación de su cuerpo, esta era muy parecida a la de un caballo moderno. Se sabe que estos animales al llegar a su madurez sexual perdían los incisivos y caninos. por lo que tenía que valerse de sus labios y encías, para alimentarse.

Sin embargo, contaba con unos molares que le facilitaban triturar la comida una vez ingerida.

Tenía un cuerpo robusto y muy parecido en su morfología al del Indricotherium, pero que se diferenciaba por tener un unos hombros más altos y fuertes, además de que su parte posterior era más baja que la de los Indricotherium.

Sus grandes hombros y postura se debía en gran medida a la evolución de sus brazos delanteros, los cuales eran alargados en comparación a sus patas traseras, estos brazos (los delanteros) finalizan en unas garras en forma de gancho, que seguramente le facilitaba agarrar ramas y frutos de los cuales se alimentaba.

Debido a que sus brazos terminaban en la ya mencionadas garras, a la hora de caminar lo hacían como lo hacen los gorilas actuales.
Incluso debido a evidencia fósil observada en su isquion, sugiere que permanecía una cantidad de tiempo prolongada en cuclillas, tomaba esta postura para alimentarse como lo hacen los pandas.
Finalmente tenía un pequeña cola, en ocasiones casi inapreciable.
Algunos investigadores sugieren que no la necesitaba, teniendo en cuenta su hábito de permanecer sentado.

Como se comportaba

Muchos expertos en el tema señalan que era un animal muy tranquilo, trataba de evitar las confrontaciones.

Incluso se cree que no tenía depredadores, en su etapa adulta era muy difícil que algún cazador fuera capaz de hacerle frente.

Por otro lado si era posible que los Chalicotherium jóvenes, ancianos y enfermos, fueran presa fácil de algún depredador de la zona conocido como los perros-osos.

Comportamiento del Chalicotherium

En un principio se pensó que el Chalicotherium, se movían en manadas. Debido a un sorprendente hallazgo hecho en una columna de Karst en Bratislava-Eslovaquia.

Lugar donde se encontraron más de 1500 huesos fosilizados de esta especie. De los cuales se pudo comprobar que 60 pertenecían a esta animal.

Sin embargo, más adelante se abrió la posibilidad de que realmente no fuera una manada, sino que más bien cada uno de estos mamíferos caían en dicha columna individualmente ya que la misma era una trampa para varios mamíferos del lugar.

Extinción

¿como se pudo extinguir este gran mamífero?, pues como la mayoría de los animales que habitaron en el pleistoceno, estos se extinguieron por los cambios climáticos extremos de la época.

Sumado también a la acción de depredadores pequeños que se organizaban en manadas y lograron mermar en gran medida la población.

Estos dos factores sin duda jugaron un papel importante en la extinción de este gran mamífero.

Teniendo en cuenta también que con el cambio climático del momento, el Chalicotherium vio mermada también las plantas de las cuales se alimentaba.

Algunas curiosidades sobre el Chalicotherium

  1. El Chalicotherium estuvo presente en uno de los capítulos de la representativa serie “caminando con bestias” de la cadena BBC.
  2. El Chalicotherium también tiene una aparición en la famosa película infantil Hera de hielo: el deshielo.
  3. También tuvo una aparición en la serie “Saga of Pliocene Exile”;  en dicha serie eran llamados “chalikos” y se usaban como corceles.