Gastornis: la mal llamada “ave del terror”

Nombre: Gastornis
Dieta: Herbívora
Peso: 57 kilogramos
Periodo: Paleoceno - Eoceno
Encontrado en: USA y Europa

El Gastornis fue un género de aves no voladoras que ha dado mucho que hablar. Habitó en el planeta después de la extinción de los dinosaurios, durante la Era Cenozoica, más concretamente durante el periodo paleógeno (hace unos 55 a 40 millones de años atrás). Se le ha clasificado dentro del grupo de las aves.

Este género habría tenido un aspecto muy tenebroso y similar al de las aves. Muchas veces se le hace referencia como la ave del terror debido a su imagen terrorífica, aunque en reaidad fue un animal realmente tranquilo.

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¿Que significa el nombre Gastornis?

El significado de Gastornis es “el ave de Gastón”, nombre que fue dado en honor su descubridor el francés Gaston Planté, quien fue un destacado científico francés. También es conocida como el “ave del terror”.

Historia del descubrimiento

Los primero restos de esta ave fueron encontrados en el año de 1855, en la formación de Argile Plastique en la Comuna francesa Meudon. ésta sería la primera especie de cinco ya conocidas de esta gran ave, la especie G. parisiensis.

Más adelante se encontraron más restos fósiles (cráneo y mandíbula) de esta ave, esta vez al norte del continente americano, más exactamente el estado de Nuevo México en la Formación De Wasatch, en el año de 1874, descubrimiento hecho por el paleontólogo filipino Edward Drinker Cope, en este hallazgo se contaba con algunas partes parciales del esqueleto. Al analizar dichos restos se logró comprobar que se trataba de Gastornis, pero era otra especie del mismo por lo que en el año 1876 el mismo Cope lo llamo G. giganteus.

Seguramente el hallazgo más completo que ayudó a comprender más el comportamiento y las características de esta ave fue en el año de 1916, por parte de una expedición hecha por el museo americano de historia natural en la formación de Willwood. Dicho hallazgo fue descrito por primera vez en el año de 1917.

Otros fósiles de esta ave fueron encontrados también en otros países europeos y fueron clasificados como dos tipos más de la misma, dichos especies fueron nombradas como el Gastornis russeli que fue hallado en 1992 y el Gastornis sarasini que fue encontrado en 1929.

Incluso también se encontraron fósiles de la especie Gastornis xichuanensis, en la provincia china llamada Henan. De este hallazgo sólo se contaba con un tibiotarso.

Uno de los hallazgos más reciente fue el hecho en Canadá, más exactamente en la isla de Ellesmere, muy cerca del círculo polar ártico. El fósil hallado se trataba de un hueso del dedo que al compararlo con el esqueleto hallado en año de 1917, se comprobó que era de Gastornis.

A partir de estos hallazgos se logró reconstruir lo que sería la apariencia de esta ave y descifrar su comportamiento. Datos de los que hablaremos en este mismo artículo.

¿Cómo y cuándo vivió?

El Gastornis vivió hace aproximadamente unos 61 a 48 millones de años en el Cenozoico, distribuido en territorio de Europa y América del norte.

Hábitat natural del Gastornis

Sobre el hábitat se sabe que era de clima frío y habitaban en el ártico, que en ese tiempo tenia un clima tropical y cálido, sin embargo, se cree que tenía las costumbres de algunas aves en la actualidad de migrar en el sur para pasar el invierno. Hipótesis basada por el hecho de que muchos de sus restos fueron encontrados en Asia, Europa y Estados unidos.

Por lo general su hábitat eran los bosques. También hay que recordar que en el Eoceno, el clima típico era cálido y en la isla de Ellesmere, que actualmente es una zona desértica y con mucha nieve, en esa era se caracterizaba por ser una zona rica en fauna y flora, con un clima tropical, en donde también habitaron cocodrilos,  tortugas, primates, hipopótamos y rinocerontes.

¿Qué comía?

Con respecto a su dieta aún no está muy claro, algunos paleontólogos, apunta que debido a su gran tamaño y sus enorme pico, pudo haber sido uno de los primeros depredadores que surgieron después de la extinción de los dinosaurios, ellos apunta a que tomaba la presa con su enorme pico y las destrozaba para luego comerlas.

Además, la teoría de que son carnívoros tomó mucho más fuerza cuando junto con los restos hallados en estados unidos, también se hallaron esqueletos de unos caballos pequeños. Lo que fundamenta aún más esta hipótesis. Dando por sentado que dichos caballos eran sus presas. De ahí que se le llamara “ave del terror”.

Sin embargo, debido a unos estudios en los que analizaron los isótopos de calcio en sus huesos, se encontró que su estructura física, más bien era de un herbívoro, muy lejos del pájaro carnívoro que señalaron los investigadores en primera instancia.

La hipótesis de que era un carnívoro fue refutada cuando se hallaron huellas de Gastornis y en las mismas no se evidencian rastros o marcas de garras. Siendo las garras un rasgo característico e indispensable para la mayoría de carnívoros. Por su parte, el pico lo más probable es que era usado para romper nueces y cavar en busca de raíces o tubérculos.

Características generales

Esta gran ave podría alcanzar un tamaño de entre 2 a 3 metros de altura, pesar más de 100 kilogramos, además, tenía una peculiar cabeza grande, la cual era exageradamente más grande que su cuerpo.

Gastrornis

Poseía un gran y poderoso pico; con una pequeña curva hacia abajo muy parecido al de los loros hoy en día, este además era angosto. Tenía un cuello corto pero grueso, en cuanto a su cuerpo este era robusto y acortado.

Los huesos de sus alas indican que era un ave no voladora, por lo que se valía de sus poderosas patas para moverse. Sus grandes y poderosas piernas estaban diseñadas para correr y soportar su peso, además, tenía cuatros dedos como las de las cotorras hoy en día.

Muchos investigadores comparan el cráneo de esta ave con el del T.rex, encontrándolos muy parecido, de ahí la hipótesis que esta ave fue uno de los primeros depredadores que ocupan el lugar de los grandes dinosaurios carnívoros.

Como se comportaba

La imagen terrorífica de un ave que llenaba de miedo a todos los mamíferos a su alrededor, con un enorme pico, garras y fuerza brutal; que utilizaba para atrapar a sus presas y  romperles el cuello, quedó atrás con estudio científico. Dejando ver un ave pacifica y poco agresiva.

Hoy en día esta enorme ave se considera que era un animal muy tranquilo, que generalmente comía plantas y frutas. Se cree que utilizaba sus enormes garras y pico para excavar y encontrar comida. Además, de que utilizaba su fuerza para competir con los demás Gastornis ya sea por territorio o por las hembras.

Teoría de su extinción

Sobre la extinción de esta ave se maneja la hipótesis que murió por las glaciaciones sucedidas en esa época. Que cambiaron el clima de su hábitat en ese tiempo, lo que provocó que migrara a otros lugares en donde no pudo tener éxito en la supervivencia.

Por otro lado también se cree que esta especie desapareció debido a que anidaban sus huevos en el suelo desprovistos de cualquier defensa, por lo que era presa fácil de algunos depredadores como por ejemplo Titanomyrma la cual era una hormiga gigante. Dicha costumbre le habría disminuido la tasa de natalidad de esta espléndida ave.

Algunas curiosidades sobre el Gastornis

  1. Observando la reconstrucción física de esta “ave del terror”, algunos investigadores creen que algunas especies de loro en la actualidad son muy similares a esta ave, por lo que se deduce que el Gastornis puede ser un ancestro de los loros.
  2. El Gastornis, también lo podemos observar en el primer capítulo de la serie de la BBC “Caminando entre bestias” en dicho capítulos caza a unos pequeños mamíferos que estaban descuidados. Hay que aclarar que esta escena se hizo bajo la teoría de que eran carnívoros. Aquí puedes ver el capítulo.

A continuación te dejamos con un entretenido vídeo sobre el Gastornis:

Para finalizar, os vamos a dejar con este vídeo de nuestra serie de vídeos en YouTube de Dinosaurioss.com donde podrás ampliar mucho más la información que aquí se detalle. Si te has quedado con ganas de más, no lo dudes y suscríbete! Estarás a la última sobre los Dinosaurios!

Arturo Cabarcas
Arturo Cabarcas
Soy ingeniero de alimentos y profesor de biología. Me defino como ese tipo de personas que sabe de todo un poco, ademas, que soy un apasionado por aprender cada día mas sobre cualquier tema. Por lo que es muy fácil encontrarme escribiendo sobre cualquier cosa.