Gastornis: la mal llamada “ave del terror”

Nombre: Gastornis
Dieta: Herbívora
Peso: 57 kilogramos
Periodo: Paleoceno - Eoceno
Encontrado en: USA y Europa

El Gastornis fue un género de aves no voladoras que ha dado mucho que hablar.

Habitó en el planeta después de la extinción de los dinosaurios, durante la Era Cenozoica, más concretamente durante el periodo paleógeno (hace unos 55 a 40 millones de años atrás) y se le ha clasificado dentro del grupo de las aves.

Este género habría tenido un aspecto muy tenebroso y similar al de las aves. Muchas veces se le hace referencia como el ave del terror debido a su imagen terrorífica, aunque en realidad fue un animal realmente tranquilo.

En nuestra página web encontrarás toda la información acerca del Gastornis que estás buscando. ¡Sigue leyendo y descúbrelo todo acerca del ave del terror!

¿Qué significa el nombre Gastornis?

El significado de Gastornis es “el ave de Gaston”, nombre que fue dado en honor su descubridor el francés Gaston Planté, quien fue un destacado científico francés del siglo XIX.

Aunque, también es conocida como “ave del terror”. Ya te explicaremos el por qué de este sobrenombre un poquito más adelante.

Descripción del Gastornis

Este gran ave podría alcanzar los 2 metros de altura y pesar más de 100 kilos.

Lo más reseñable de este animal seguramente sea su cabeza, la cual se puede equiparar en tamaño a la de un caballo. Ésta además en proporción al cuerpo es bastante grande con una musculatura enorme que le proporcionaría una poderosa mordida.

gastornis - picoPoseía un gran y poderoso pico; con una pequeña curva hacia abajo, muy parecido al pico de los loros de hoy en día; eso sí, sin ningún tipo de gancho al final como suele ser habitual en las aves de presa.

Tenía un cuello corto y grueso, compuesto por 13 vértebras.

Y en cuanto a su cuerpo, éste también era robusto y acortado.

Los huesos de sus alas indican que era un ave no voladora, por lo que se valía de sus poderosas patas para moverse.

Patas, que como decimos, eran grandes y fuertes y estaban preparadas para correr y soportar su peso. Éstas se apoyaban sobres unos “pies” que tenían cuatros dedos igual que tienen las cotorras en la actualidad.

Obviamente eran ovíparos, poniendo huevos que tendrían un tamaño de 24 x 10 cm según los fósiles encontrados.

pluma gastornisEfectivamente como ave que es, su cuerpo estaba cubierto por plumas, aunque se tienen dudas de si éstas eran similares al pelo (como si fuese un plumón, para que te hagas una mejor idea) o si por el contrario estas plumas fuesen similares a las aves voladoras de la actualidad.

Ésta última idea está basada en una pluma que se encontró en la Formación Green River, (en Roan Creek, Colorado, USA) atribuida al Gastornis por el gran tamaño que tiene, y es que mide 24 cm. En principio no hay más fundamentos.

Sabías que...?
Se compara al cráneo del Gastornis con el del T-Rex, al encontrarlos muy parecidos.

De ahí surge la hipótesis que este ave pudiese ser uno de los primeros depredadores en ocupar el lugar de los grandes dinosaurios carnívoros.

Hecho ese pequeño paréntesis, lo que sí se tiene claro desde 1980, después de estudiar y realizar un análisis filogenético de las relaciones de las gastornítidas, es que son los parientes lejanos de los patos y los chajás. Algo que se ha confirmado en 2007 después de haber realizado otro estudio sobre el mismo hecho.

En cuanto a su comportamiento, y a pesar de su apariencia, se le considera que era un animal muy tranquilo; que utilizaba sus patas y pico para excavar y cortar las plantas, raíces y frutas de las que se alimentaba.

Sí era herbívoro, pero eso te lo contamos un poquito más adelante.

Y poco más, porque la fuerza que pudiese llegar a tener se cree que la podría utilizar para competir y mantener su territorio y para aparearse.

Así que la imagen terrorífica de un ave depredadora y despiadada quedará solo en las películas. Porque está claro que su aspecto es lo que infunde.

¿Dónde y cuándo vivió?

El Gastornis vivió en Europa y América del norte desde hace aproximadamente unos 61 a 48 millones de años, que correspondería al periodo del Cenozoico.

Hábitat natural del Gastornis

Sobre el hábitat se sabe que estaba compuesto por bosques, se cree que de cipreses principalmente, viviendo en un clima cálido.

Lógicamente esto se sabe por todos sus restos encontrados en Asia, Europa y Estados unidos. Aunque lo que terminaría por confirmar esta idea es el hecho de haberle encontrado en la isla de Ellesmere, donde se sabe a ciencia cierta que era una zona rica en fauna y flora, con un clima tropical, en donde también habitaron cocodrilos,  tortugas gigantes, animales prehistóricos parecidos a los hipopótamos y rinocerontes…

En la actualidad la isla de Ellesmere es un desierto helado, ya sabes cerca del Ártico, en el que se han encontrado gran variedad de estos animales que te acabamos de nombrar además de plantas.

Su alimentación

Con respecto a su dieta aún no está muy claro, algunos paleontólogos apuntan que debido a su gran tamaño y su enorme pico éste pudo haber sido uno de los primeros depredadores que surgieron después de la extinción de los dinosaurios.

Esta teoría de que fueron carnívoros tomó mucho más fuerza cuando junto con los restos hallados en Estados Unidos, también se encontraron esqueletos de unos caballos pequeños, a los que consideraron sus presas.

GastrornisDe ahí les viene el sobrenombre de “ave del terror” y que comentamos al principio del post.

Aunque esta teoría comenzaría a desvanecerse al analizar los isótopos de calcio de sus huesos, donde se encontró que su estructura física correspondería más a un animal herbívoro.

Además la hipótesis de que fuese un ave carnívoro fue desestimada cuando se hallaron huellas de Gastornis y en ellas no se apreciaban rastros o marcas de garras.

Las garras suelen ser un rasgo característico y se podría decir que casi indispensable para los animales carnívoros.

Pero la gran pregunta viene sobre su pico, el cual tiene un tamaño considerable, y del que se cree le podría haber servido para romper nueves y para cavar en la tierra para buscar raíces y otro tipo de tubérculos.

Teoría de su extinción

Se cree llegó a extinguirse debido a las glaciaciones del momento.

Aunque se estima llegó a migrar a otros lugares en busca de un clima propicio, donde pudiese alimentarse, éste no supo adaptarse a las nuevas circunstancias y desapareció.

Pero también existe la teoría de que como anidaban en el suelo sin ningún tipo de defensa o protección por su parte, los huevos eran presa fácil de depredadores como el Titanomyrma, una hormiga gigante de la época.

Este hecho traería como consecuencia la disminución de la natalidad y en consecuencia su extinción con el tiempo.

Historia del descubrimiento

GastornisLos primero restos de este ave fueron encontrados en el año de 1855, en la formación de Argile Plastique en la Comuna francesa Meudon.

Ésta sería la primera de cinco especies ya conocidas de este gran ave, al que se denomina como especie Gastornis Parisiensis.

En 1874 se encontraron más restos fósiles de este ave (cráneo y mandíbula), pero en esta ocasión se hallaron al norte del continente americano, para ser más exactos en el estado de Nuevo México en la Formación De Wasatch.

El descubridor en esta ocasión fue el paleontólogo filipino Edward Drinker Cope, quien contaba con algunas partes parciales del esqueleto y al analizar dichos restos logró comprobar que se trataba de un Gastornis. Aunque en esta ocasión se trataba de otra especie del mismo animal, al que el Dr. Cope denominó en 1876 como Gastornis Giganteus.

Aunque el hallazgo más completo y que ayudó a comprender más el comportamiento y las características de este ave fue en el año 1916, por parte de una expedición hecha por el museo americano de historia natural en la formación de Willwood, en la cuenca de Bighorn, donde va a parar uno de los principales afluentes del río Yellowstone (USA).

gastornis - esqueleto completoDe este hallazgo se escribió por primera vez en el año 1917, conociendo mucho mejor, como decimos, cómo fue este ave al encontrar un esqueleto y cráneo completo.

Otros fósiles de este ave fueron encontrados también en otros países europeos y fueron clasificados como dos tipos más de la misma especie, las cuales fueron llamadas como Gastornis russeli, hallado en 1992 y Gastornis sarasini, encontrado en 1929.

También se han encontraron fósiles de una especie llamada Gastornis xichuanensis, en la provincia china de Henan. Aunque aquí el hallazgo ha sido pequeño, pues solo se cuenta con un tibiotarso.

Uno de los hallazgos más recientes fue el que tuvo lugar en Canadá, más exactamente en la isla de Ellesmere, muy cerca del círculo polar ártico.

Aquí lo que se ha encontrado ha sido un hueso del dedo que al compararlo con el esqueleto hallado en 1917 se pudo comprobar que también era de Gastornis.

Con todos estos hallazgos se ha logrado reconstruir cómo sería la apariencia de este gran ave y descifrar su comportamiento.

Algunas curiosidades sobre el Gastornis

Te vamos a contar algunas curiosidades que rondan sobre este ave que no dejan de ser eso “meras curiosidades”:

  1. Observando la reconstrucción física de esta “ave del terror”, algunos investigadores creen que algunas especies de loro en la actualidad son muy similares a esta ave, por lo que se deduce que el Gastornis puede ser un ancestro de los loros.
  2. El Gastornis, también lo podemos observar en el primer capítulo de la serie de la BBC “Caminando entre bestias” en dicho capítulos caza a unos pequeños mamíferos que estaban descuidados.

Hay que aclarar que esta escena se hizo bajo la teoría de que eran carnívoros. Aquí puedes ver el capítulo.

A continuación te dejamos con un entretenido vídeo sobre el Gastornis:

Y para finalizar, os vamos a dejar con este vídeo de nuestro canal de YouTube de Dinosaurioss.com donde además de éste podrás ver otros vídeos con los que ampliar mucho más la información que aquí detallamos.

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